El destino de Wirecard revela una falla mayor del sistema financiero

El destino de Wirecard revela una falla mayor del sistema financiero
Written by:
Michael Harris
8th julio, 14:21
Updated: 8th julio, 21:40
  • Wirecard causó una gran cantidad de miseria cuando cayó.
  • El procesamiento de los pagos equivale a un impuesto del 3% sobre todos los bienes y servicios
  • $19,0Tn (£21,8Tn) en ingresos anuales, sin embargo, se mantuvo bajo examen

Como si necesitáramos otro recordatorio simultáneo de lo frágil que es la economía mundial, recientemente fuimos testigos de la implosión de Wirecard. Era un jugador de segundo nivel en el espacio de procesamiento de pagos, y sin embargo su colapso en junio – que llevó a su máximo ejecutivo a la cárcel y vio a su segundo al mando desaparecer en partes desconocidas como fugitivo – ha sacado a la luz el espacio de procesamiento de pagos principalmente no mencionado y a menudo indecible.

Era ampliamente conocido por ser usurario. En cada transacción en cada punto de venta – sin importar si el consumidor está comprando un producto o servicio, sin importar si el pago se hace en línea o en un punto de venta físico – aproximadamente el 3% del total pasa del comerciante a los procesadores de pago. Esto, por supuesto, se pasa al consumidor. En una deliciosa ironía, esto también se aplica al pago de impuestos. Los gobiernos tienen que pagar este mismo gravamen a los procesadores de pagos en cada depósito; es un impuesto real sobre los impuestos.

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La única forma de evitar a los procesadores de pago son el dinero en efectivo, el trueque y la criptografía. Según un informe de la Reserva Federal de los Estados Unidos de 2019, las transacciones con tarjeta de débito acababan de eclipsar al efectivo como instrumento preferido, un 28% frente a un 26%; eso es en una economía madura, por lo que es seguro suponer que el efectivo sigue siendo más preferible en la mayoría de los recintos, pero aún así, eso augura que se va a destinar más dinero al procesamiento de pagos. El trueque siempre ha sido un medio de intercambio informal y difícil de valorar, o no tendríamos dinero en primer lugar. Y aunque la compra y venta a través de la criptografía está diseñada para ser un poco incompleta, no podría ser tanto gasto real; la totalidad del mercado de todos los tokens que figuran en CoinMarketCap es, en este momento, menos de $300,000 millones de dólares (£240.000 millones de libras esterlinas), mientras que la cantidad de dinero en circulación es más del orden de $30.000 millones de dólares, según el Banco de Pagos Internacionales.

Claves para la toma de decisiones

  1. Wirecard causó una gran cantidad de miseria humana cuando cayó, y aún así representó apenas el 0,1% de la industria de procesamiento de pagos.
  2. El procesamiento de los pagos equivale a un impuesto del 3% sobre todos los bienes, servicios e incluso impuestos.
  3. Aunque acumula aproximadamente 19,0Tn (21,8Tn) de ingresos anuales, sigue siendo objeto de examen y apenas comprensible porque sus componentes no encajan claramente en las definiciones aceptadas de la industria.

El costo hasta ahora

Se suponía que Wirecard era una compañía aburrida. La empresa con sede en Alemania era un procesador de pagos, transfiriendo dinero de las cuentas de los consumidores a las cuentas de los comerciantes. A menos que una compañía así realmente hiciera un hash de ella, nunca habrías oído hablar de ella.

Ya has oído hablar de ello.

Wirecard comenzó en 1999 como una puntocom poco inspirada, aprovechando los últimos respiros de la burbuja. Se centró en la compensación de pagos para sitios de porno y apuestas. Consiguiendo sobrevivir al mercado bajista del 2000, se basó en sus innobles orígenes y creció constantemente. Adquirió una licencia bancaria. Se convirtió en un componente del DAX y, por lo tanto, en una acción obligatoria para cualquier fondo que reclamara exposición o indexación a la economía de la eurozona. Wirecard se expandió agresivamente a nivel internacional y sus ejecutivos fueron agasajados por la prensa financiera hasta la revista Forbes. El Financial Times, para su gran crédito, se mantuvo escéptico.

Mientras que las advertencias de los embrollos financieros se remontan a 2014, no fue hasta junio de 2020 que el público leyó en el FT que €1,900 millones de euros habían desaparecido de los libros. La policía alemana arrestó al CEO Markus Braun por cargos de fraude y manipulación del mercado. El director general Jan Marsalek estaba a punto de ser equipado con su propio par de brazaletes de hierro cuando desapareció en el viento.

El regulador financiero alemán BaFin tenía algunas preguntas difíciles de responder, al igual que el auditor EY. Cuando Wirecard cerró y sus competidores comenzaron a competir para adquirir sus activos, los gobiernos le ordenaron cesar sus operaciones en muchas de las jurisdicciones en las que operaba.

Entre ellas, el Reino Unido, donde la Autoridad de Conducta Financiera estaba bastante disgustada. Simon Gompertz, de la BBC, escribió una historia desgarradora sobre cómo la tarjeta de beneficios Pockit estaba entre las docenas de vehículos que fueron congelados por las medidas drásticas de la FCA en Wirecard, con efectos devastadores para las personas vulnerables que dependían de ella.

«Es realmente malo. Me quedo sin nada», Gompertz cita una víctima. «Una vez que el gas se apague, no tendré nada para cocinar o agua caliente.»

Esa historia puede poner un rostro humano a la crisis, pero el escándalo de Worldcard causó dolor a ricos, pobres y muchos más. Sus tarjetas de crédito, de débito, de teléfono, de regalo, de divisas y demás, de repente, aunque sea temporalmente, no tenían ningún valor.

Un asunto más importante

Es difícil de creer, pero todo esto proviene de una empresa que representaba el 0,1% del espacio total de procesamiento de pagos, y la cantidad aparentemente malversada representa sólo alrededor de un año de ingresos. Mientras que uno podría tener un respeto a regañadientes por la ambición individual y la audacia detrás de una estafa de más de $2 mil millones de dólares, es apenas un final deshilachado en el tejido general de la industria de pagos.

Por cierto, técnicamente no existe la «industria de los pagos». Wirecard fue considerada parte del sector de la Tecnología de la Información por AlphaSense, Financials por Bloomberg y Business Support Services por MarketScreener.

Quizás se entiende mejor en el contexto de contra quién compite. Pero eso es tanto arte – abstracto, no representativo – como ciencia. El grupo de pares de Wirecard, además de 12 jurados, va desde la omnipresente red de tarjetas Visa hasta el proveedor de software de liquidación bancaria Jack Henry & Associates. Estos y otros tienden a agruparse bajo el amparo de la industria de Procesamiento de Datos y Servicios Externos del sector de la Tecnología de la Información, pero también lo hace el impresor de estados de cuenta proxy Broadridge Financial Solutions que no tiene nada que ver con los pagos.

Aún así, lo que Business Insider llama el «ecosistema» de pagos es más amplio que cualquier clasificación industrial. Wirecard, a pesar de su nombre, no era una red de tarjetas. Operaba principalmente en el espacio de los adquirentes/procesadores, aunque la mayoría de los daños que causó fueron en las redes de tarjetas.

También hay emisores, como American Express o la mayoría de los bancos minoristas. Los facilitadores de transacciones con nombres conocidos como PayPal y WorldPay se denominan gateways; junto con R3, Ripple y otras jugadas de cadena de bloques, también comprenden la categoría de pagos sin tarjeta. Para empezar a explicar las organizaciones de ventas independientes y los proveedores de servicios a los miembros tomaría otro artículo.

Sin embargo, si lo ponemos todo junto, surge un negocio con ingresos anuales de 1,9 billones de dólares a nivel mundial, según McKinsey, y con un crecimiento constante del 6% anual. Square, otro adquirente/procesador, estima que entre el 2,87% y el 4,35% de cada transacción va a esta industria fantasma.

Para tener una perspectiva, compara eso con lo que el resto del mundo reconoce como sus industrias más grandes. Si el procesamiento de pagos pudiera romperse, sería la décima industria más grande del mundo, según IBISWorld.

Industry/EcosystemProjected 2020 Revenues (x$1bn)
Life & Health Insurance Carriers4,894.8
Pension Funds4,221.0
Car & Auto Sales3,978.6
Oil & Gas Exploration & Production3,325.4
Commercial Real Estate3,167.8
Car & Auto Manufacturing2,976.5 
Direct General Insurance Carriers2,580.7
Auto Parts & Accessories Manufacturing2,500.4
Commercial Banks2,341.0
Payment Processing1,900.0
Sources:IBISWorld, McKinsey

Eso es más grande que la industria electrónica, farmacéutica o de telecomunicaciones inalámbricas. Imagina si algo saliera muy mal.

Espera, lo ha hecho. Y fue peor que cualquier estafa que Braun, Marsalek y sus socios pudieran haber hecho. Wirecard capturó todos los titulares de este año porque la criminalidad total es más fácil de explicar que el esbozo general. Y para la falta de claridad general, nada excede el nivel de divisas al por menor.

Y se pone peor

Probablemente ya no hay razón para seguir teniendo oficinas de cambio. Cualquiera que viaje fuera de su zona monetaria está obligado a tener una tarjeta de débito, o al menos una tarjeta de crédito con una oferta de adelanto en efectivo. Esta misma tarjeta puede sacar yenes de un cajero automático en Japón, dinares de uno en Arabia Saudita o dólares de uno en Zimbabwe.

Sólo este año, Finablr – un procesador de pagos transfronterizos con sede en el Reino Unido que posee dos empresas de cambio de divisas – aparentemente se ha desbordado $1,000 millones de dólares desde principios de este año, un gran paso adelante desde los $334 millones de dólares que perdió en el año fiscal 2019. La revista de comercio PYMNTS.com es una rica fuente de información sobre escándalos en este espacio.

Si ese fuera el único ejemplo reciente de procesadores de pagos enloquecidos, un triste encogimiento de hombros estaría en orden antes de pasar a problemas más urgentes. Sin embargo, ese no es el caso. El año pasado, Australia se vio afectada por una serie de errores en la automatización de la nómina que resultaron en decenas de millones de dólares de pagos insuficientes a los empleados. La cadena de ferretería Bunnings, el minorista Woolworths y el restaurador George Calombaris estaban entre los empleadores que compartían la vergüenza, según PAYMNTS.

Y de nuevo, todo esto puede ser visto como un cambio tonto. Pero lo que está en juego es cada vez mayor a medida que el «ecosistema» se consolida, informa Global Finance. Sólo el año pasado, NCR adquirió JetPay por $184 millones de dólares, Fiserv compró First Data por $22,000 millones de dólares y FIS gastó $34,000 millones de dólares en la compra de Worldpay, todo lo cual resultó en una fuerte reducción del espacio de entrada.

Cuantas menos empresas, menos competencia y, por tanto, más pueden cobrar estas empresas por añadir esencialmente muy poco valor. El «ecosistema» de pagos está maduro para la interrupción. El hecho de que todos podamos mover dinero sin costo alguno a través del servicio Venmo de PayPal o la oferta Zelle de la industria de la banca minorista prueban el punto. Si representan el camino a seguir, o si la criptografía lo hace o si hay otra forma de facilitar los pagos sin extraer un impuesto invisible es todo un argumento religioso. Tal vez el consumidor medio no se da cuenta de que un 3% o 4% o incluso un 5% desvían su poder adquisitivo.

Pero en algún momento, lo harán.

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